Faux son de cloche du patriotisme à la Silicon Valley

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Il n’y a pas si longtemps, de nombreux technologues réputés se considéraient trop nobles et idéalistes pour s’occuper des petites affaires du gouvernement. John Perry Barlow, un des pionniers de l’Internet, a adressé sa « Déclaration de l’indépendance du cyberespace » aux « gouvernements du monde industrialisé », affirmant que pour lui et ses collègues internautes, ces institutions défaillantes n’avaient « aucun droit moral de gouverner. Nous ne possédons pas non plus de méthodes d’application, nous avons de vraies raisons de craindre.

Mais c’était avant les scandales relatifs à la vie privée, les enquêtes antitrust, les audiences du Congrès, les tarifs chinois, les tweets présidentiels et la sénatrice Elizabeth Warren.

Maintenant, alors qu’ils tentent de repousser les réglementations et d’éviter d’être dissociés, certaines des plus grandes entreprises de la Silicon Valley trébuchent sur leurs Allbirds dans une course pour plaire au gouvernement des États-Unis. Les motivations de ces entreprises varient – certaines cherchent à obtenir des contrats lucratifs du secteur public, tandis que d’autres font pression contre la réglementation en décrivant la Chine comme une menace rouge qui doit être vaincue pour le bien du pays.

Dans les deux cas, le jeu est le même: saluez le drapeau, sauvez le bacon !

Le dernier exemple de jeu patriotique de la Silicon Valley est une gracieuseté de Peter Thiel, le capital-risqueur soutenu par Trump. Dans un éditorial publié dans le New York Times ce mois-ci, M. Thiel a reproché à Google d’avoir ouvert un laboratoire d’intelligence artificielle à Pékin, tout en annulant un contrat controversé entre le Pentagone et le Royaume-Uni. . « 

Mis à part les conflits d’intérêts évidents de M. Thiel (il est membre du conseil d’administration de Facebook, rival de Google, et président de la société de technologie Palantir, qui dispose de contrats gouvernementaux très lucratifs), il est obligé de faire comprendre à quiconque que le patriotisme est riche. Il a été l’un des premiers partisans du mouvement Seasteading – un groupe de libertaires qui souhaitaient fuir les États-Unis et construire une ville flottante dans les eaux internationales – et en 2011, il est devenu citoyen néo-zélandais après y avoir acheté une propriété. «Ce serait une grande fierté pour moi de faire savoir que je suis un citoyen néo-zélandais et un partisan enthousiaste du pays», a écrit M. Thiel dans sa demande de citoyenneté.

Mais M. Thiel, qui n’a pas répondu à une demande de commentaire, est loin d’être le seul titan de la technologie à échanger son chandail à capuchon contre une épingle de drapeau.

Mark Zuckerberg, le chef de Facebook, a également averti que si le réseau social – le fier réseau social américain – est brisé ou sévèrement réglementé, ce ne sera qu’une question de temps avant que la Chine reprenne l’industrie mondiale des technologies. .

Dans une interview l’année dernière, M. Zuckerberg a déclaré que si Facebook était brisé par les régulateurs américains, « l’alternative, franchement, sera les sociétés chinoises ».

David Marcus, l’un des lieutenants de M. Zuckerberg et responsable du projet de monnaie numérique sur Facebook, Libra, en a fait l’écho lors de son témoignage devant le Congrès le mois dernier.

« Je pense que si l’Amérique ne mène pas l’innovation dans le domaine de la monnaie numérique et des paiements, les autres le feront », a déclaré M. Marcus. « Si nous n’agissons pas, nous pourrions bientôt voir une monnaie numérique contrôlée par d’autres dont les valeurs sont radicalement différentes. »

M. Zuckerberg, qui parle le mandarin, est un choix étrange pour mener la charge contre la Chine. Il a passé une bonne partie de la dernière décennie à tenter désespérément de gagner les faveurs du gouvernement chinois dans l’espoir d’obtenir les applications Facebook – qui y sont interdites – l’autorisation d’opérer sur l’un des marchés les plus lucratifs au monde. M. Zuckerberg aurait même proposé de laisser Xi Jinping, le président chinois, nommer son deuxième enfant. (M. Xi a refusé.)

Google se mobilise également autour du drapeau. Le président de la société, Sundar Pichai, s’est rendu à la Maison Blanche avec le président Trump en mars pour discuter des contrats du gouvernement et rassurer le président sur le fait que Google ne discrimine pas les conservateurs. Ce mois-ci, dans une série de tweets attaquant M. Pichai et Google, M. Trump a rappelé cette réunion, qu’il a décrite comme «M. Pichai a travaillé très dur pour expliquer à quel point il me plaisait, quel travail remarquable faisait l’Administration, que Google n’était pas impliqué dans l’armée chinoise, qu’ils n’avaient pas aidé Crooked Hillary à me comparaître lors de l’élection de 2016 ».

À l’instar de M. Zuckerberg, M. Pichai était un rappel de la Chine avant qu’il ne commence à prendre ses distances par rapport au pays. L’année dernière, M. Pichai a fait appel à une grande équipe d’ingénieurs de Google pour créer un prototype de moteur de recherche, appelé Dragonfly, conçu pour être compatible avec le régime de censure chinois. Le projet a été abandonné au milieu de la dissension interne animée des employés de Google. Mais cela aurait bloqué des sites tels que Wikipedia, ainsi que d’autres documents jugés inacceptables par les autorités chinoises.

Amazon et Apple, deux géants de la technologie qui aiment tellement l’Amérique qu’ils se sont donné beaucoup de mal pour éviter de payer des impôts à son Trésor, se sont également vantés en tant que champions nationaux. Après que M. Trump ait critiqué le projet d’Apple d’assembler son Mac Pro en Chine, la société a réitéré son désir de conserver une grande partie de l’assemblage de son ordinateur aux États-Unis. Et Jeff Bezos, directeur général d’Amazon, a critiqué les entreprises concurrentes pour manque de patriotisme, affirmant que «si les grandes entreprises de la technologie abandonnent le département américain de la Défense, ce pays sera en difficulté».

Les représentants de Facebook, Google, Amazon et Apple ont tous refusé de commenter.

Le patriotisme ostentatoire n’est pas une nouvelle tactique pour les entreprises accusées de mauvais comportement. Dans les années 1980 et 1990, les défenseurs de géants américains de la technologie, tels que IBM et Microsoft, ont fait valoir que les comportements monopolistiques de ces entreprises étaient nécessaires pour éviter la concurrence des concurrents japonais. Au cours de la Seconde Guerre mondiale, les studios de cinéma hollywoodiens ont retardé la répression antitrust par le gouvernement fédéral, notamment en acceptant d’aider l’armée dans l’effort de guerre.

Meredith Whittaker, cofondatrice de l’Institut de recherche AI ​​Now de la New York University et ancienne employée de Google, a décrit le discours alarmiste de l’industrie de la technologie à l’égard de la Chine comme un geste tactique destiné à détourner les critiques.

«C’est un récit vraiment pratique», a déclaré Mme Whittaker. «Cela évoque le nationalisme et le trope de la peur qui a fonctionné dans le passé. Et cela implique que la réglementation, la responsabilité et le fait de prendre une pause pour considérer l’éthique iraient à l’encontre de la victoire. »

La posture patriotique est peut-être une tactique cynique, mais elle peut aussi être intelligente. Les grandes entreprises technologiques d’aujourd’hui sont dans une meilleure position de négociation que la plupart des industries en feu. La croissance fulgurante d’entreprises comme Facebook, Google et Amazon a renforcé le marché boursier américain et fait de la Silicon Valley un centre d’innovation mondial. Même si les motivations des géants de la technologie sont discutables, l’importance de technologies comme la connectivité 5G et l’intelligence artificielle dans la position concurrentielle du pays n’est pas perdue pour les législateurs.

Le représentant Ro Khanna, un démocrate qui représente des parties de la Silicon Valley au Congrès, a appelé à une plus grande réglementation des entreprises de technologie. Mais dans une interview ce mois-ci, il m’a dit que le risque de perdre du terrain au profit de la Chine l’inquiétait.

« Nous risquons de voir un mur numérique à Berlin », a déclaré M. Khanna. «La question est de savoir si les valeurs de liberté, de vie privée et de liberté d’expression vont être intégrées aux plateformes technologiques. Les plates-formes chinoises n’ont pas beaucoup des valeurs auxquelles les démocraties libérales croient. « 

Il n’ya rien de mal en soi à croire que les valeurs des États-Unis sont supérieures à celles de Shanghai et de Shenzhen, ou que les entreprises technologiques américaines doivent agir dans l’intérêt supérieur du pays. Cependant, les législateurs doivent se méfier de la campagne de charme de la Silicon Valley et éviter de confondre ce qui est bon pour Facebook, Google et d’autres sociétés de haute technologie avec ce qui est bon pour la nation. Les cadres techniques pourraient être en train de siffler «Je suis un Yankee Doodle Dandy», mais ils veulent vraiment rester seuls.

Oran | Achraf Kahia.
Une version de cet article a été imprimée le 12 Août 2019, section T, page 11 de l’édition Djazairy technolohie sous le titre de: Faux son de cloche d’un patriotisme à la Silicon Valley. Commande de réimpressions | PDF | Souscrire

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